Marte: NASA coloca um limite na busca pela sonda Opportunity.

Faz quase dois meses que a NASA não recebe mais informações da sonda Opportunity,veículo explorador que aterrissou em Marte em 2004. Agora, a agência espacial colocou um prazo final para as buscas: 45 dias.

Em junho, o Planeta Vermelho foi engolido por intensas nuvens de poeira e desde então a Opportunity se calou. Com a tempestade perdendo força, engenheiros do Laboratório de Propulsão a Jato (JPL) da NASA esperam que um contato possa ser feito — e tem colocado músicas para incentivar que ela volte à vida. Em campanha no Twitter, internautas também clamam pela volta da Oppy, como é apelidada.

“A névoa de poeira produzida pela tempestade é uma das mais extensas já registradas, mas todas as indicações são de que está finalmente chegando ao fim”, disse Rich Zurek, um dos cientistas do projeto. “Imagens do local da Opportunity não mostraram tempestades de poeira ativas por algum tempo dentro de um perímetro de 3 mil quilômetros do local do veículo.”

Com a poeira saindo e a luz solar voltando, a NASA acredita que um contato poderá ser feito. “O Sol está rompendo a neblina no Vale da Perseverança, e logo haverá luz solar suficiente para que Opportunity possa recarregar suas baterias”, afirmou John Callas, gerente de projetos no JPL. “Quando o nível de tau, medida de material particulado no céu marciano, cai abaixo de 1,5, começaremos um período de tentativas de comunicação com o veículo, enviando comandos por meio das antenas da Rede de Espaço Profundo da NASA.”

Para alguns especialistas, contudo, a tempestade pode ter reduzido permanentemente a capacidade da Opportunity de produzir e armazenar energia para voltar a ficar “acordada”.

“Se não ouvirmos de volta depois de 45 dias, a equipe será forçada a concluir que a poeira e o resfriado marciano conspiraram para causar alguma falha da qual o veículo provavelmente não vai se recuperar”, falou Callas.

A Opportunity é equipada com duas “asas” de painéis solares, as quais fornecem energia para explorar Marte e se comunicar com a Terra. Se os painéis foram cobertos pela poeira da tempestade, há uma chance, por menor que seja, de que um surto de vento — chamado de “Diabo de Poeira” — possa limpá-los.

Mike Seibert, ex-diretor de operações da Opportunity, ressalta que a época do Diabo de Poeira começa em novembro. Até lá, já terá passado o limite de 45 dias previstos. Ele argumenta que as tentativas deveriam continuar até que esse período venha e vá embora.

No entanto, a NASA não acredita que só a poeira seja a causa do silêncio do veículo. Mesmo assim, os cientistas continuam otimistas. Afinal, não seria a primeira vez em que a Opportunity excederia suas expectativas.

Quando foi enviada para a Marte, esperava-se que ela durasse apenas 90 dias. Contra todas as probabilidades, já explorou o planeta há mais de 5 mil dias, e viajou mais de 45 quilômetros. Em 2007, Opportunity foi capaz de sobreviver a uma tempestade de poeira que envolveu a atmosfera marciana por duas semanas e bloqueou 99% de toda a luz solar.

“Em uma situação como essa, você espera o melhor, mas planeja todas as eventualidades”, declarou Callas. “Estamos forçando o teimoso veículo mais uma vez para salvá-lo. E se emitir algum sinal, estaremos aqui para ouvir.”

Fonte: Galileu

Cristiane Tavolaro

Sou física, professora e pesquisadora do departamento de física da PUC-SP. Trabalho com Ensino de Física, atuando principalmente em ensino de física moderna, ótica física, acústica e novas tecnologias para o ensino de física. Sou membro fundadora do GoPEF - Grupo de Pesquisa em Ensino de Física da PUC-SP e co-autora do livro paradidático Física Moderna Experimental, editado pela Manole.

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